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只有高中文憑的NASA科學家:被他聞過 才能上天

喬治·奧德里奇(圖片來源 NASA)

如果哪個學生把化學實驗室里的東西全部聞一遍,大概會直接被老師扔出去。然而,NASA化學家喬治·奧德里奇(George Aldrich)的工作日常,就是聞一切。

奧德里奇在 NASA工作了44年,被稱為這裡的“首席嗅探官”(chief sniffer)。他主要負責對需要進入太空的材料進行毒性測試,同時也是氣味評估志願者小組的資深成員,執行了超過800次聞嗅任務,只犯了兩次錯誤。工作之餘,他還曾多次擔任美國臭鞋大賽(Stinky Sneaker Contest)的評委。

奧德里奇在臭鞋大賽上。(圖片來源: Salt Lake Tribune)

“首席嗅探官”的日常

宇航員會接觸到的東西,比如宇航服、國際空間站內部的材料,都要經過奧德里奇和其他志願者的鼻子的檢驗。在空間站那樣的密閉空間里,一點點不愉快的氣味都可能變得令人難以忍受,這會對宇航員造成干擾,最終影響他們的工作表現,甚至危及安全。氣味評估小組的工作就是測試這些物品的氣味,阻止不合格材料進入太空。

圖片來源:NASA WSTF

每次氣味評估至少有5人參加。為保證嗅覺的準確,測試之前每個人都要接受一名護士的檢查,確認鼻子和喉嚨沒有任何炎症或其他疾病。隨後,大家分別對被測試物品的氣味打分,0分代表完全無味,4分代表該材料的氣味極具刺激性。如果這個材料的最終得分大於2.5,那麼它就沒有通過氣味測試。當然,這些材料事先都經過了毒性評估。

在 Reddit的 AMA線上問答活動(Ask Me Anything)中,奧德里奇告訴網友:“在對物品進行嗅覺測試之前,我們是不能看到它們的。NASA不希望我們受到(視覺信息的)干擾。”在看到一件物品的時候,我們的腦海里可能會出現這個物品應該有的味道,這種主觀預判會對實驗帶來誤差。因此,評估小組只能通過吸管,聞測試物品的味道。

太空中最糟糕的氣味

即使經過重重測試,太空中仍然會發生一些意想不到的情況。奧爾德林說,有一次,一台送到太空的冰箱壞掉了,把宇航員熏得暈頭轉向。太空艙返回後,科學家將這台冰箱包裝起來,送到白沙測試基地進行毒性測試,發現它散發出了苯,這是一種致癌物質。苯的濃度並不高,倒是冰箱斷電後捂了一段時間的氣味實在令人難以忘懷。

氣味評估小組通常只對組成一個物品的材料分別進行單獨氣味測試,但是即使這些材料全部合格,拼接在一起也可能會產生新的刺激性氣味。這種事的確發生過。奧爾德林說:

“有一次,我們測試了一個魔術貼,那真是臭出天際。此前我們對這個魔術貼的各個組成部分單獨測試,氣味是符合標準的,因此大家覺得當把這些材料拼到一起後,味道應該也符合毒性和氣味要求。然而上了太空後,一個宇航員撕開了魔術貼,整個空間站充滿了臭味。”

看起來非常無辜的魔術貼。(圖片來源:Pixabay)

從臨時工到化學家

奧德里奇並非天生嗅覺出眾,他加入這個團隊可以說純屬偶然。

奧德里奇的父親曾經是美國海軍藍天使特技飛行隊的一員,後來加入了 NASA。當18歲的奧德里奇高中畢業的時候,他得知 NASA在招臨時工,就提出申請,順利加入了白沙試驗場的消防部門。他所在部門的主管碰巧是氣味評估小組的志願者,便邀請他加入。

氣味評估小組的成立緣自1967年1月27日那場悲劇。那一天,阿波羅1號載人飛船在地面上突然起火,艙內的三名宇航員全部遇難。自此,NASA開始重視宇宙飛船的材料測試環節,尤其是材料在100%純氧環境下的測試。除了材料的易燃性,毒性等指標外,材料的氣味也是其中的一個重要考察項。就這樣,氣味評估小組正式成立了。

在阿波羅1號任務中犧牲的三名宇航員 Gus Grissom、Ed White和 Roger Chaffee。(圖片來源:維基百科)

這份“臨時工作”,奧德里奇一干就是四年。後來,化學實驗室的技術員短缺,奧德里奇便自告奮勇,以只學過兩年高中化學和四年數學的資歷,開始了他的職業生涯。經過多年的培訓之後,他早已成長為一個優秀的化學家。

這麼多年來,化學分析技術早已取得了很大的進展,而氣味評估小組的工作仍然不可替代。嗅覺的機制極其複雜,要預測人對某種氣味的反應,最好的工具仍然是人的鼻子。

由於在保障飛行安全方面的重大貢獻,奧德里奇獲得了 NASA的“史努比銀章”。這是一枚曾經上過太空的純銀徽章,由宇航員們親自頒發給獲獎者,感謝他們的保駕護航。

史努比的創作者查爾斯·舒爾茨是NASA的粉絲,他親自繪製了這個獎章的圖案。(圖片來源:維基百科)

有種味道,沒有什麼能夠阻擋

雖然氣味評估小組幫助宇航員們清除了絕大部分的可疑氣味,但是有一種氣味他們也無能為力,那就是宇航員們自身的體味。

奧德里奇表示:“如果有人腸胃脹氣或者上廁所,就會給整個空間帶來臭味。而且在空間站內,由於失重,宇航員們也無法洗澡,只能通過塗抹抗菌劑來保持清潔。哈哈,人類就是有股味,這事兒我們也沒辦法。”

如果有人腸胃脹氣或者上廁所,就會給整個空間帶來臭味。(圖片來源: Pixabay)

不過,人類是有嗅覺疲勞的。奧德里奇說:“如果你在一個環境中待了5個小時以上,可能你就‘聞’不到這裡的味道了。……新一批宇航員剛到國際空間站的時候經常會說,‘噢,這什麼味道?’但是在那裡待了一段時間的宇航員就聞不出來。”不過這種情況是有危險的,如果宇航員不能及時發現異味,就可能會忽略一些危險的信號。

有 Reddit網友問奧德里奇,當了這麼多年的“聞嗅官”,他偏愛哪種味道?

奧德里奇回答:“我最喜歡的味道就是沒有味道。”

阿波羅網責任編輯:夏雨荷 來源:科研圈 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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