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波士頓動力開賣首款機器狗:靈活機動 能拽走貨車

那個會上下樓梯、會開門、還會端茶倒水的波士頓動力的 Spot機器狗終於要開賣了!在軟銀的神助推下,波士頓動力公司將發布首款商用機器人。世界準備好迎接機器人出現在我們身邊了嗎?

不是每家機器人公司都像波士頓動力那樣在網上擁有大批粉絲,當然,也不是每家機器人公司都能製造出波士頓動力那樣的機器人。

每次波士頓動力分享其機器人的新視頻,都會引起轟動。無論是一群拖著卡車走的機器狗,還是像人一樣能敏捷地跳躍一組箱子,甚至來個後空翻的人形機器人,波士頓動力公司的機器人都讓人驚心動魄。

這些機器人也是對我們對未來的感受的一種測試,觀眾要麼沉浸在高科技的輝煌之中,要麼哀嘆即將到來的機器人末日。

上個月,一段惡搞視頻流傳開來,視頻中顯示一個 CGI的「Bosstown Dynamics」機器人向它的創造者發起攻擊,許多人誤以為它是真實的波士頓動力機器人——這證明了這家公司在技術上已經取得了多麼大的進展。

但是,儘管波士頓動力公司擁有強大的工程技術,它現在仍然面臨著最大的挑戰:將其穩定的機器人轉變為實際的業務。該公司決定在今年晚些時候推出其首款商用機器人:四足的 Spot機器狗。

▲10隻 SpotMini機器狗拽走大貨車

對於一家數十年來一直致力於長期研發的公司來說,這是一個至關重要的考驗。更重要的是,Spot的成功或失敗將啟示很多關於人類的機器人未來的信息。

我們準備好讓機器人走在我們中間了嗎?

▲在亞馬遜的 re:MARS會議上,一個帶相機陣列的 Spot機器人。攝影:James Vincent/ The Verge

準備好了嗎?機器狗即將走到我們中間

與機器人行業的任何人交談,他們都會用經過多年反覆試驗磨練的一句話來總結他們所在的行業:機器人很難。

這個行業是出了名的無情,初創企業和成熟企業都經常在沒有任何預警的情況下倒閉。就在去年,三家明星機器人公司(Jibo、Kuri和 Anki)在短短几個月內相繼倒閉。對此,豐田研究院的行業資深人士 James Kuffner總結了製造機器人的挑戰:「這需要大量的資金、堅定的領導、高技能的員工、資源和基礎設施,優秀的產品和市場戰略,以及完美的執行。」

波士頓動力公司的機器人似乎是完美無缺的,但這在一定程度上是因為它們從未進入喧囂的商業環境中。自1992年成立以來,該公司一直依賴美國國防部和 Alphabet等財力雄厚的資助者。它早期的研究受到政府合同的影響,然後在2013年被谷歌的母公司收購,5年後又被谷歌轉賣給日本軟銀集團,成為這家搜索巨頭進軍機器人行業的失敗嘗試的一部分。

波士頓動力公司已經為軍方開發了像 BigDog和 LS3(上圖)這樣的軍用機器人,但由於聲音太大而被拒絕。

波士頓動力公司的創始人兼首席執行官馬克·Raibert(Marc Raibert)在接受 The Verge採訪時表示,那些來自軍方的合同和研究項目對將公司帶到目前的發展階段是必要的。

Raibert表示:「長期以來,我們一直是一家研發公司,致力於挑戰極限並製造機器人,試圖實現人們對機器人應該是什麼樣的想法。」「這是很自然的……隨著我們的研發取得進展,機器人變得越來越有用了,讓我們意識到,‘哦,這個東西可以被使用,可以商業化。’」

五角大樓的合同為波士頓動力公司提供了開發尖端的腿式機器人所需的時間和空間,例如可充當軍用馱騾的「大狗」機器人(BigDog),儘管最終因為聲音太吵而被軍方拒絕。但波士頓動力尚未開發出一款可銷售的機器人。相反,該公司一直給支持者留下深刻印象,是由於它賦予了機器人一個幾十年來一直未能實現的特性:機動性。

▲波士頓動力機器狗令人驚嘆的機動性

哥倫比亞大學工程學教授 Hod Lipson解釋說,大多數機器遠沒有實現真正的機動性。「我們認為機器會下棋很厲害,但機器人僅僅是四處走動,協調數百塊肌肉就已經是一項令人難以置信的成就了,」Lipson說。「機器人在很大程度上仍然非常笨拙。最小的物理障礙也會難倒他們。」

因此,今天工廠和倉庫中使用的大多數機器都是龐大的、靜態的、非智能的:它們被設計成停留在一個地方,執行重複的任務。相比之下,未來的機器人將是敏捷和動態的:能夠與人類一起工作,並對不斷變化的環境和行為做出反應。順便說一句,這就是為什麼波士頓動力公司如此喜歡用視頻來展示它的機器人的原因。沒有什麼比一記快速踢腿更能證明機器人能夠應對身體上的不確定性了。

Lipson說,波士頓動力公司幾十年來一直在「試圖打破這個無形的機動性的邊界」。不過,作為結果的這個商用機器人「更像是事後的想法」。

許多業內人士都認同這一評估。機器人公司 Plus One Robotics的創始人 Erik Nieves說:「他們先是依靠政府資金,然後依靠谷歌的資金。」「他們沒有真正的使命:只是為了將機器人做得更酷!不過他們已經很酷了。」

軟銀神助推,波士頓動力要做機器人中的「安卓」

商業化的觸發因素似乎是該公司在2017年被日本科技巨頭軟銀(SoftBank)收購。但 Raibert說,商業化始終是最終目標,但軟銀擁有豐富的資源,讓波士頓動力得以加快機器人生產的步伐。「這是其中一個因素,」他說。

Nieves表示,軟銀是一家「毫不掩飾的商業公司」,並希望「獲得投資回報」。值得注意的是,這家日本公司在機器人領域的其他投資——包括 Pepper機器人的製造商 Aldebaran和倉庫自動化機器人的製造商 Fetch robotics——多年來一直在商業環境中銷售機器人。

除了將 Spot打造成一個可銷售的機器人外,今年4月,波士頓動力還收購了物流初創企業 Kinema Systems,為實現倉庫自動化鋪平道路。波士頓動力公司已經開始銷售通過此次收購獲得的機器人,這幫助它在這個新行業站穩了腳跟。

作為走向商業化的一部分,Raibert已經成為技術會議現場一個熟悉人物。他經常穿著標誌性的夏威夷襯衫出現在舞台上,用技術演示令觀眾驚嘆不已:他就像一個機器人馬戲領班一樣指揮 Spot跳躍、小跑和跳舞。

Raibert的一大承諾是,Spot將成為「機器人中的 Android」——一個定製的平台,其他公司可以在上面開發功能,以滿足特定需求。「我們專門把它設計成一個平台,這樣它就可以為不同的用戶定製功能,」Raibert說。「不久之後,我們將開發許多不同的附件,可以用來定製機器人。」(不過他沒有透露具體發布日期和價格。)

到目前為止,他們已經開發了能夠抓取和操縱物體的機械手臂;包括熱像儀和360度攝像機的感測器陣列;以及無線電設備,因此 Spot可以作為一個移動通信中繼。這種靈活性意味著波士頓動力計划出售或租賃 Spot機器人,用於一系列廣泛的任務:從勘測建築工地和工業建築,到包裹遞送和安全應用。

SpotMini將貨物送到波士頓動力一名員工的家門口,他們希望這將在2019年成為隨處可見的事情。

波士頓動力會把機器人賣給誰?有哪些是波士頓動力不打算賣的,比如執法部門或軍隊?Raibert沒有排除賣給執法部門或軍隊的可能性。「我們熱衷於負責任地使用機器人,」他說。「我認為你提出了一個棘手的問題,因為這個問題涉及很多方面。」

▲輪式機器人掉進噴泉的尷尬一幕

不可否認的是,這些機器人肯定有市場。Knightscope等公司已經提供了機器人保安服務,可以在停車場和商場等場所巡邏。雖然這些機器人比人類更便宜(Knightscope的價格約為每小時7美元),但它們受到輪式設計的限制。由於輪式設計,它們不能上樓梯。2017年,Knightscope公司的一款機器人掉進了噴泉,令人印象深刻地展示了這些缺陷。而 Spot機器人能夠輕快地小跑著越過障礙。

Spot的吸引力在於它的模塊化。客戶可以添加不同的模塊改造機器人,例如如上面的機械臂可以用來抓取

天然平衡優勢,四足機器人成新寵

現階段,波士頓動力公司機器人看起來不像一個單一的產品,而更像一個對未來的憧憬。數十年來,腿式機器人很難建造,但是一系列相關領域的技術進步第一次讓這看起來是可行的,這些領域包括感測器,電機,控制軟體和機器視覺。

Raibert表示,Spot和早期腿式機器人之間的區別是巨大的。他說:「這是對我們多年來在感知地形、平衡機器人、控制機器人方面所學到的東西的致敬。」

為了達到這個水平,公司依靠的是 Raibert所說的「低水平人工智慧」。這意味著人工智慧控制系統負責保持機器在任何情況下都保持直立和平衡。實際上,告訴機器人該去哪裡、該做什麼是人類的工作,他們使用改進的遊戲平板電腦控制 Spot。

Lipson說,腿部設計有許多自然優勢,它們很容易保持平衡,也很難被撞倒。它們在各種各樣的環境中工作,適應性極強。「這就是為什麼大自然有這麼多有腿的機器,」Lipson說,「這是一個非常通用的平台……我相信這將是未來機器人技術的主要平台。」

▲超凡的平衡性能

波士頓動力公司並不是唯一一家看到這種潛力的公司。該公司多年來一直在打磨其設計,眾多競爭對手也在開發類似的產品。其中包括由中國公司 Unitree Robotics設計的四足機器人 Laikago;由費城的 Ghost Robotics製作的 Vision和 Wraith系列;以及瑞士蘇黎世大學附屬的 ANYbotics公司生產的 ANYmal。

ANYmal與 Spot特別相似,可以在室內和室外使用一系列附加組件。聯合創始人 PéterFankhauser表示,該公司已經開始銷售其機器人(儘管他不會透露具體價格),並且最近演示了一台在北海測量海上能源平台的機器人。

▲ ANYmal用於海上能源平台

「這是一個完美的技術展示,」Fankhauser說。有腿的機器不僅可以在這種工業環境的狹窄走廊和樓梯上行走,而且將機器人送到偏遠地區意味著更少的人被困在無名之地。「這些都是危險的工作、偏遠的工作,因此也是昂貴的工作,」他說:「商業案例非常、非常明確。」

在 Fankhauser看來,越來越多的公司推出腿式機器人是好事。他說,這創造了一個更加多樣化的市場,並為客戶提供更大的信心。「如果只有一家供應商,公司會不敢購買這些產品。」

推進自動化協會主席 Jeff Burnstein認同,除波士頓動力之外有更多的公司參與這一領域是個「好兆頭」。但他表示,鑒於硬體是如此新穎,很難預測機器人是否會真正「起飛」,「我們以前在市場上沒有很多這樣的產品。」

如何在倉庫中部署機器人是一個巨大的挑戰

雖然 Spot的情況似乎很樂觀,但對於波士頓動力公司來說,讓它的機器人在一個更平常但可能更有利可圖的環境中使用可能會更加棘手,比如說在倉庫。

在公司收購了 Kinema Systems(一家3D視覺初創公司)之後,它開始銷售這家初創公司的 Pick機器人,這是一個配備氣動吸盤的靜態工業臂,它使用深度學習來觀察周圍的世界(這個手臂本身是由日本機器人巨頭 Yaskawa製造)。今年,它展示了它的輪式機器人 Handle,使用一個配重來平衡一個分揀臂,可能會被整合到同一個環境中:卸貨和堆箱。

▲ Handle機器人

銷售 Pick似乎很簡單:Kinema Systems在該公司被收購之前證明了這項技術的實用性。但是將 Handle納入同樣的環境要比 Spot更加雄心勃勃。波士頓動力公司將機器人展示為一種更接近人類的直接代替品:一種能夠像人一樣輕鬆操縱倉庫的機器。這意味著它可能會直接進入公司的工作流程,而不是要求公司重組工廠或倉庫。

▲ Handle機器人的吸盤能夠高效搬運箱子,但對其他材料的貨物可能辦法不多

Handle機器人的設計完全遵循波士頓動力的美學:優雅而敏捷,「這是一件漂亮的工程設計。」但他警告稱,它的使用成本要比人工倉儲、機械式倉儲等其他方案更高,而且其設計在很多方面都受到了諸多限制。

首先,這個機器人是無線的,要依賴於電池供電。企業需要在每個使用地點購買多台機器人,以便在一部分機器人工作時,將另一些機器人充電。機器人的氣動夾具也只能抓住某些貨物,這使得它很難在一些常見的倉庫任務(比如裝卸卡車)中派上用場。「目前的機器人還無法做到這一點,」Nieves說。

Raibert表示,目前該技術仍處於開發階段,公司方面尚未制定出解決 Handle何時上市問題的時間表。但他表示,倉儲自動化領域的潛在機會仍然是「巨大的」。

「現在世界各地的物流活動,基本上都不是自動化的。人們有時以為亞馬遜的倉庫完全自動化的,但實際上那裡只有一兩個任務是自動完成的。「他說。像 Handle這樣的真正移動化的動態機器人有望改變這種情況。Raibert說。

▲波士頓動力公司的 Atlas雙足機器人

就像波士頓動力發布的演示視頻下方的評論一樣,人們很容易將這家公司視為自動化未來的試金石。其實,自動化的未來還遠遠不能確定。

機器人在日常環境中的應用變得越來越普遍,但專家擔心他們沒有做得很好。在今年的一篇論文中,經濟學家 Daron Acemoglu和 Pascual Restrepo——該領域最受尊敬的兩位研究人員——警告他們稱之為「馬馬虎虎」的自動化現象,即用來取代人的自動化技術,並沒有在經濟上帶來任何實際的好處。自動化的工廠不會變得更快、更高效,而只是將人工換成機器的等價物,帶來的收益全部由說了算的高層獲得。

機器人真的能讓工作和生活變得更美好嗎?

我們已經在部分員工中感受到了這種動向。在沃爾瑪,由機器人承擔掃描貨架等一般任務,員工們表示,這些機器並沒有讓他們的工作變得更輕鬆。事實上,由於管理機器人所需的額外工作,反而比以前更麻煩了。在亞馬遜的倉庫中,目前機器人承擔了更多工作,但正如 Raibert所說,這仍然是局部現象,在這些場景中,人類反而更像機器了。

Acemoglu和 Restrepo警告說,如果這種趨勢繼續下去,而且沒能創造新的就業機會,那麼人類工人的生活將變得更加艱難,現在已經出現了越來越多的工作不穩定和工資上漲停滯等現象,這些都值得警惕。

希望波士頓動力的機器人能給目前這種令人憂心的環境中注入一些興奮和活力。該公司不是製造相同的老式滾動機器人,而是將「不過如此」的自動化技術,一舉打造出了亮眼的先進技術。現在,波士頓動力有時間證明,自己的機器人已經準備好離開實驗室,走向世界。

「我認為機器人會以一種積極的方式改變人們的生活,機器人會提高生產力,讓人們擺脫沉悶、骯髒和危險的勞作」,Raibert說。「我不願意只因為擔心像這樣的技術中存在一些缺點,就任憑這樣巨大的機會白白溜走。」

阿波羅網責任編輯:夏雨荷 來源:愛范兒 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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