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科學家研究發現:憂鬱和壓力改變人類基因

一項來自羅馬尼亞孤兒院的長期研究表明人類在兒童期承受的壓力可隨著他們的成在DNA中體現出來。

今天發表在《Molecular Psychiatry》雜誌上的一篇文章中,研究人員稱他們發現相比於得到正常照顧的兒童,那些在孤兒院度過童年的羅馬尼亞兒童的端粒較短。眾所周知,在我們的染色體上有一個帽子,它的名字叫端粒(telomere)。

端粒是染色體末端的DNA重複序列,能夠保持染色體的完整性。細胞每分裂一次,端粒就短一點。在自然老化的過程中,端粒最終會變得特別短,以至細胞不再能分裂,那時它們就死了。當越來越多的細胞走到端粒終點並死亡時,就導致了衰老的一系列特徵,如:肌肉強度變弱、皮膚產生皺紋、視力和聽力減退、器官功能變差、思考能力減退等。另外,一旦端粒消耗殆盡,染色體則易於突變而導致動脈硬化和某些癌症。人體細胞中存在端粒酶,它的作用是可以幫助修復端粒,延緩衰老過程。在通常情況下,端粒酶會隨著年齡的增加而自然下降。

此外,研究證實壓力也可引起端粒縮短從而導致例如糖尿病、老年性痴呆症等多種疾病發生。

這項研究是由美國科研人員2000年在布加勒斯特(羅馬尼亞首都)啟動的一個早期干預研究項目的一部分,旨在比較在壓力環境下成長的孤兒與收養的兒童(他們能獲得更好的個人關注及高質量的照顧)在健康和發育上的差異。

在研究開始之初,孤兒院在羅馬尼亞非常的普遍,收養制度是當時為這一研究項目而特別建立的。這項研究集中追蹤了年齡在6-30個月的136名羅馬尼亞孤兒,他們被隨機分配到收養家庭中。其餘的孤兒仍舊生活在孤兒院。

當這些孩子成長至6歲到10歲時,研究人員獲取了他們的DNA樣本,並測量了他們端粒的長度。他們發現在孤兒院度過童年時間越長的兒童端粒長度越短。

“這表明公共機構的照顧可在分子水平上對兒童造成影響,”研究的負責人之一、美國杜蘭大學臨床心理學家Stacy Drury說。

過去曾有一些研究發現在童年經歷過心理壓力的成人端粒長度縮短,針對兒童開展端粒生物學研究仍是一個新興的領域。研究小組稱這一研究表明,如果能將公共機構照顧的孩子們轉至正常的家庭環境中,將從多方面改善他們的健康。

“壓力本身是很難界定的。這些研究數據告訴我們端粒長度或許可作為我們稱之為負面經歷累積的一個基本生物標記。”Drury說。近年來大量研究顯示心理壓力能夠影響成人細胞中端粒的長度,加速衰老。這篇研究論文的主要研究群體雖指局限於羅馬尼亞的孤兒,卻再次印證了心理壓力對於兒童的端粒也能產生不利的影響。

在不久前,美籍華裔教授蔡美兒出版了一本叫做《虎媽戰歌》的書籍,在書中她詳述了她如何以獨特的“中國式教育“方法在高壓環境下培育她的女兒,轟動了美國教育界,並引起了美國關於中美教育方法的大討論。著名鋼琴家郎朗據說也是在父親的逼迫及嚴厲責罰下練習鋼琴的。如今在中國,亦有不少的家庭中父母“望子成龍”或“望女成鳳”,而採用高壓管制的方法督促子女學習。看到這樣的研究數據,父母們是否也會由此及彼做出一些反思呢?或者能有更好的方法讓孩子們在沒有壓力或相對較小的壓力下愉悅地學習,並保障他們健康的成長。

壓力使端粒變短加速

加州大學舊金山分校精神病醫師埃利薩·埃普爾領導的科學小組對39名年齡在20至50歲之間的婦女進行了研究,這些婦女多年來一直生活在壓力中,因為她們都在照顧患有嚴重慢性病的孩子,如孤獨症、腦癱等疾病,其他19名女性的情況與上述39名女性差不多,只是她們的孩子身體健康。

研究人員發現,這39名女性的細胞端粒明顯短於普通人,其中14位精神壓力較大的母親,染色體端粒平均長度為3100個單位,比起普通人少了550個單位。一般來說,成年人染色體的端粒每年減少31至63個單位,據此估算,壓力較大的母親比普通人早衰9至17年。此外,長期精神壓力加速了端粒的變短過程。

經過這項婦女壓力測試,研究人員認為,連續的壓力可以促使細胞內的基因端粒枯萎、生命縮短,端粒酶水平降低,並加速身體狀況的惡化。

儘管這項實驗結果還有待於其他科學實驗的佐證,但其他科學家們都表示這一結果在破譯精神與身體的複雜聯繫中邁出了前所未有的一步。斯坦福大學的羅伯特·薩波斯基說:“這是一次真正的劃時代的研究”、“一次各學科間的偉大研究”。

自我“加壓”更易早衰

研究人員發現,人們自我判定精神壓力大小也是影響端粒的關鍵因素。一個婦女越是認為自己的壓力大,她的實際情況也就越壞。與那些自認為壓力很小的婦女相比,自認為壓力很大的婦女的端粒情況相當於自己的年齡增加10歲以上時的情況。

研究人員還對血漿里白細胞中端粒和端粒酶的情況進行了研究。結果發現,僅僅早衰的白細胞就可以使人們患上各種疾病,因為白細胞是人體免疫系統的一個重要組成部分。埃普爾說,這一結果可能對其他細胞也適用。

學會減壓很重要

埃普爾說:“醫生可以用端粒長度和端粒酶水平來判定人的健康情況,過低的端粒酶和過短的端粒都是對人體健康狀況的警示。”埃普爾還說:“這項研究結果強調了處理生活壓力的重要性,如果你感到壓力,就應該認真對待,讓自己的身體休息,改變生活方式,使自己生活得更幸福。”埃普爾建議,如果一個人麻煩纏身,壓力很大,醫生就應該建議他靜思、做瑜珈或其他減壓運動。

阿波羅網責任編輯:王和 來源:萬物互聯IOE 轉載請註明作者、出處並保持完整。

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