新聞 > 科教 > 正文

非洲科學家給蝙蝠喊冤

—病毒宿主名難除 非洲科學家給蝙蝠喊冤

世上有500多種植物依靠蝙蝠來傳播花粉。 韋巴拉博士說:「要是你穿棉質衣服,要是你會喝咖啡、喝茶,要是你會吃玉米類食品,或者林林總總的農產品,那你的日常生活都跟蝙蝠有關。」 蝙蝠為整個生態系統提供著多種關鍵服務,好像是傳播花粉、播種和滅蟲。從食品業到化妝品業,從傢具業到藥劑業,都需要蝙蝠的勞力付出。

圖片版權GETTY IMAGES/BBCImage caption蝙蝠其實可以很純真。

一談到蝙蝠,伊洛洛·譚石(Iroro Tanshi)馬上說:「牠們都是傑作!」

來自奈及利亞的譚石目前在美國德州理工大學(Texas Tech University)修讀博士學位。她是眾多要為蝙蝠出頭的科學家之一。最近,因為蝙蝠被懷疑與COVID-19新型冠狀病毒病大流行有關,聲譽進一步受損。

澳大利亞印尼等地已分別傳出蝙蝠遭遇大規模屠殺的消息,讓世界各地的保育人士震驚不已。

譚石與另一位同樣來自非洲的科學家,解釋為何把武漢肺炎歸咎於蝙蝠可能會讓真凶「逍遙法外」的理由。

蝙蝠為什麼受到指責?

伊洛洛·譚石認為,大眾的錯誤認知造成了對蝙蝠的恐懼,而其夜行習性又讓觀察蝙蝠變得困難。

譚石解釋稱,造成武漢肺炎的「嚴重急性呼吸綜合征冠狀病毒二」(SARS-CoV2)與此前在野生馬蹄蝠(菊頭蝠)身上發現的另一種病毒,有96%相似。

這讓所有蝙蝠都背上了嫌疑。然而,牠們也有科學上的「不在場證據」。

譚石說:「近期的研究顯示,SARS-CoV2病毒是在大約40至70年前,從馬蹄蝠身上找到的那種病毒分裂出來。這進一步證明蝙蝠也許並未直接把SARS-CoV2傳染給人類。」

肯亞馬賽馬拉大學(Maasai Mara University)野生生物學高級講師保羅·韋巴拉博士(Dr Paul W Webala)認同譚石的觀點。「從科學來說,蝙蝠與人類有很大距離。因此要是SARS-CoV2真的來自蝙蝠,它將需要某種中介宿主來幫忙傳播。」

換言之,要是蝙蝠是中共病毒的源頭,那種病毒還不是最終傳到人類身上的版本。穿山甲現在被懷疑是那中介宿主。

到底該怪罪誰?

韋巴拉博士出身於肯亞鄉郊地區。當地人會把家中有蝙蝠的人都當成是巫師,以為他們是在養蝙蝠招財。

譚石和她的團隊非常同情蝙蝠的遭遇。他們認為造成眼前這場疫病大流行的是人類本身。

韋巴拉博士說,人類活動為這場病毒大流行創造了完美的條件。「(人類)侵佔野生動物棲息地,以及這樣所造成的棲息地流失和潰敗,以至於人類運輸、儲存和買賣野生動物等,創造出讓此前從未有交集的物種之間,發生病原體溢出的理想條件。」

譚石說:「一些線索顯示,棲息地受破壞,將增加人畜共患疾病爆發(zoonotic outbreaks)的風險——那是本來存在於動物身上的疾病跳到人類身上,繼而爆發疫情。」

保育人士指出,把蝙蝠殺掉不會保障人類免受冠狀病毒感染,相反,大規模屠殺與驅逐蝙蝠只會讓事態惡化。

倒掛而睡不代表蝙蝠特別邪惡,反而顯示牠們適應能力特強:完全不會與其他物種爭奪休息空間,且隨時準備好飛行。

韋巴拉博士說:「在超過1.4萬種蝙蝠品種中,約70%為食蟲動物,也就是說牠們只吃昆蟲等節肢動物」,「許多蝙蝠賴以為生的飛行或夜行昆蟲是人類致病病原體的載體」,換言之,這些昆蟲帶有能讓人病倒的病菌病毒,例如登革熱(骨痛熱)和瘧疾。

因此,針對蝙蝠採取清剿行動,可能導致更多疫病爆發。

蝙蝠對人類有何好處?

世上有500多種植物依靠蝙蝠來傳播花粉。

韋巴拉博士說:「要是你穿棉質衣服,要是你會喝咖啡、喝茶,要是你會吃玉米類食品,或者林林總總的農產品,那你的日常生活都跟蝙蝠有關。」

蝙蝠為整個生態系統提供著多種關鍵服務,好像是傳播花粉、播種和滅蟲。從食品業到化妝品業,從傢具業到藥劑業,都需要蝙蝠的勞力付出。

沒有蝙蝠,印尼就別指望榴槤豐收,馬達加斯加的「招牌」猴麵包樹(猢猻木)將會消失,澳大利亞堅果夏威夷果)也會面臨失收。

韋巴拉博士說:「蝙蝠傳播種子數量是雀鳥的兩倍多,讓熱帶雨林區內的關鍵基因流動得以繼續,碎片化的森林有望重新生長起來。」

一些研究指出,單是在美國,蝙蝠透過減少使用農藥和降低作物受損,為農夫節省了每年數以十億美元計開支與損失。

蝙蝠還有哪些過人之處?

蝙蝠是唯一能飛的哺乳類動物。

譚石說:「蝙蝠是一種出奇成功的物種,除了南極洲,哪裡都有。作為一位蝙蝠研究者,我(為了研究蝙蝠)探索過許多洞穴、森林、深山與草原。」

她說,蝙蝠真得很極致。

「手指成為了翅膀,依靠回聲導航與清晰視力來佔據夜空。如果哺乳類動物如何生存是一種藝術,那麼蝙蝠就事一件傑作!」

韋巴拉博士也有同感。對於如何保育蝙蝠,他有些較務實的想法。

「我們才剛開始認識到,蝙蝠可能擁有一套超凡的免疫系統,尤其具備抵抗病原體和疾病。這傑出的適應力……也許能帶來新的療法,用以提升人類的防疫能力。」

責任編輯: 李廣松   來源:BBC中文網 轉載請註明作者、出處並保持完整。

科教熱門

相關新聞

➕ 更多同類相關新聞